El cambio climático puede causar olas extremas en el Ártico

Según un nuevo estudio, las olas extremas de la superficie del océano con un impacto devastador en las comunidades costeras y la infraestructura en el Ártico pueden aumentar debido al cambio climático

La nueva investigación proyecta que la altura máxima anual de las olas será hasta dos o tres veces mayor de lo que es ahora a lo largo de las costas en áreas del Ártico, como a lo largo del Mar de Beaufort. El nuevo estudio en el Journal of Geophysical Research: Oceans de AGU sugiere que las olas podrían alcanzar hasta 2 metros (6.6 pies) más que las alturas actuales de las olas para fines de siglo.

Además, los eventos de olas extremas que solían ocurrir una vez cada 20 años podrían aumentar para ocurrir una vez cada dos o cinco años en promedio, según el estudio. En otras palabras, la frecuencia de tales inundaciones costeras extremas podría aumentar en un factor de 4 a 10 para fines de este siglo.

“Aumenta el riesgo de inundaciones y erosión. Aumenta drásticamente en casi todas partes”, dijo Mercè Casas-Prat, científica investigadora de la División de Investigación del Clima de Medio Ambiente y Cambio Climático de Canadá (ECCC) y autora principal del nuevo estudio. “Esto puede tener un impacto directo en las comunidades que viven cerca de la costa”.

Cambio climático en el Ártico

Las regiones más septentrionales de la Tierra son un punto de calentamiento global, y algunas áreas experimentan hasta tres veces el calentamiento del resto del mundo, dijo Casas-Prat. Pero los investigadores carecen de información sobre cómo pueden desarrollarse los impactos.

Casas-Prat y su coautor Xiaolan Wang, también con el ECCC, querían examinar cómo el calentamiento global podría afectar las olas extremas de la superficie del océano en el Ártico. Casas-Prat dijo que algunas comunidades del norte ya están informando una erosión acelerada en algunas áreas y un mayor daño a los edificios debido a las olas extremas. Un empeoramiento de estas condiciones oceánicas tendrá un impacto directo en las comunidades costeras, la infraestructura energética, el transporte marítimo e incluso los ecosistemas y la vida silvestre.

Gran parte del Ártico está congelado durante la mayor parte del año, pero el calentamiento climático está contribuyendo a aumentar los períodos de aguas abiertas, lo que puede convertirse en un problema cuando las ondas extremas se incluyen en la ecuación.

En el nuevo estudio, los científicos reunieron cinco conjuntos de simulaciones multimodelo de condiciones oceánicas y atmosféricas como los vientos superficiales, que generan olas, así como hielo marino para el escenario RCP8.5, un escenario futuro comúnmente utilizado en proyecciones de cambio climático que asume bajos esfuerzos para frenar las emisiones. Luego realizaron simulaciones de las condiciones de las olas durante dos períodos, desde 1979 hasta 2005 (histórico), luego desde 2081 hasta 2100 (futuro). Utilizando el conjunto de simulaciones multimodelos, pudieron evaluar la incertidumbre en los cambios en las ondas árticas extremas debido a la incertidumbre presente en los cinco modelos climáticos utilizados.

Uno de sus principales hallazgos fue un notable aumento de la altura de las olas entre estos dos períodos en casi todos los lugares del Ártico.

Una de las áreas más afectadas fue el Mar de Groenlandia, que se encuentra entre Groenlandia y el archipiélago noruego de Svalbard. El estudio encontró que las alturas máximas anuales de las olas podrían aumentar hasta 6 metros (19.7 pies).

Casas-Prat dijo que los modelos presentan un cierto grado de incertidumbre sobre la cantidad de olas que podrían cambiar las alturas, pero confía en que habrá un aumento. Las predicciones de los investigadores también mostraron que para fines de siglo, el momento de las olas más altas también puede cambiar.

“A fines de siglo, el máximo en promedio llegará más adelante en el año y también será más extremo”, dijo Casas-Prat.

Impacto en las comunidades

Judah Cohen, climatólogo del Instituto de Tecnología de Massachusetts que no participó en la investigación de Casas-Prat, dijo que estas olas podrían ser particularmente devastadoras para las zonas costeras que nunca antes habían experimentado aguas abiertas.

“Las principales conclusiones del documento son que las olas aumentarán en altura en la región del Ártico y que las costas del Ártico están en mayor riesgo de erosión y las inundaciones son bastante sencillas”, dijo. “Ya estamos viendo estos mayores riesgos a lo largo de las costas del Ártico con daños a las estructuras de la costa que nunca antes habían sido dañados”.

Los investigadores examinaron un área de la costa a lo largo del Mar de Beaufort en el norte de Alaska y Canadá, que alberga una serie de comunidades, así como infraestructura energética, y también encontraron un notable aumento de la altura de las olas allí.

Dado que las olas más grandes pueden conducir a un mayor riesgo de inundaciones y daños a la infraestructura costera, las comunidades y el desarrollo en esta área podrían verse afectadas por estas olas. Las inundaciones también pueden afectar la disponibilidad de agua dulce en algunas áreas, ya que las tormentas y olas pueden entrar en lagunas de agua dulce de las que dependen las comunidades.

“A medida que más y más hielo se derrita y más de la superficie del océano Ártico quede expuesta al viento, las olas aumentarán en altura porque la altura de la ola depende de la distancia que sopla el viento sobre aguas abiertas”, dijo Cohen.

En otro estudio reciente publicado en la revista Geophysical Research Letters de AGU , Casas-Prat y Wang examinaron la contribución de la retirada del hielo marino en los aumentos proyectados en las alturas de las olas extremas en el Ártico. Descubrieron que los vientos de superficie por sí solos no pueden explicar los cambios en las alturas máximas regionales de las olas.

“La retirada del hielo marino juega un papel importante, no solo al aumentar la distancia sobre la cual el viento puede soplar y generar olas, sino también al aumentar la posibilidad de que se produzcan fuertes vientos sobre aguas cada vez más amplias sin hielo”, dijo Casas-Prat.

El aumento de las olas también podría aumentar la velocidad de la ruptura del hielo. La pérdida de hielo debido a las olas podría afectar a animales como los osos polares que cazan focas en el hielo polar, así como a una serie de otras criaturas que dependen del hielo. También podría afectar las rutas de envío en el futuro.

“Las olas definitivamente deben tenerse en cuenta como un factor importante para garantizar que esas rutas sean seguras”, dijo Casas-Prat.

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